The Teodoro Vidal Collection | About the Collection

Historia Puertorrioueña

Período Colonial Español

Antes que llegaran los españoles con su ambición de conquista, Puerto Rico se llamaba Borikén, o Borinquen. Ahí vivían los taínos, un pueblo marítimo con fuertes conexiones a la isla de la Española (o Haití, su nombre indígena). Estos boricuas compartían una cultura con la gente de las Bahamas, la primera que se encontró Colón al traversar el Atlántico. Su civilización se extendía entre Cuba, Jamaica, y las Islas Vírgenes.

Cristóbal Colón llegó al Caribe en la vanguardia del avance marítimo de los españoles y portugueses por la costa occidental del África y hacia las islas del Atlántico. Antes que descubrieran el Caribe, comerciantes, capitanes, y aventureros españoles ya habían conquistado y esclavizado a la gente de las islas canarias. De su parte, los portugueses habían desarrollado una política económica para el África que se basaba en la trata de esclavos. Los primeros encuentros de la historia americana entre los europeos, indígenas, y africanos ocurrieron en Puerto Rico, y estas historias coloniales de genocidio, explotación, y violencia se repitieron por todas las américas.

Loseta de La Fortaleza

Loseta de La Fortaleza

Mapa Antiguo de Puerto Rico

Mapa Antiguo de Puerto Rico

Pasarían 15 años entre la primera pisada de Cólon en 1493, y los primeros esfuerzos de los españoles de poblar a la isla. Se calcula (y es objeto de controversia) que entonces 100,000 taínos vivían ahí . El motivo principal de la presencia española en Puerto Rico fue la explotación económica, en particular la búsqueda de oro. Los españoles establecieron fincas para la cría de ganado y el cultivo de granos, frutas y vegetales que abastecieran a los establecimientos mineros. Al acabarse la pequeña cantidad de oro que se hallabá en la isla, estas fincas se transformarían en plantaciones, grandes y pequeñas, para la producción de cultivos comerciales como la caña de azúcar, el jengibre, el tabaco, y siglos después, el café.

Los españoles esclavizaron a los Taínos, pueblos nativos de Puerto Rico e islas aledañas, para hacerlos trabajar en las minas y fincas. Un gran número de ellos murieron víctimas de abusos, se suicidaron o contrajeron enfermedades contagiosas introducidas por los españoles. Ya para el año 1520 la presencia taína había casi desaparecido y los españoles se dirigieron entonces al África Occidental y Central en busca de miles de hombres, mujeres y niños que satisficieran la demanda de mano de obra esclava. Aunque en Puerto Rico se desarrollaría una numerosa comunidad de gente de color libre, esta coexistió con la esclavitud hasta 1873, mucho después que los colonias caribeñas de los ingleses, franceses, u holandeses.

Sociedad Colonial

Grabado español de una esclava

Grabado español de una esclava

Grabado español de un jíbaro

Grabado español de un jíbaro

En 1509 el explorador español Juan Ponce de León (1460-1521) se convirtió en el primer gobernador español de este territorio de la Corona. Su gobierno, altamente centralizado, controlaba la economía y la vida social de la colonia. Junto con los exploradores y los soldados llegaron también sacerdotes católicos romanos que venían con el fin de convertir a los pueblos nativos. Sin embargo, los objetivos de la corona y de la iglesia se veían enfrentados en ocasiones, como por ejemplo cuando los sacerdotes criticaban el modo en que los dueños de las tierras trataban a los esclavos convertidos al catolicismo.

En el siglo XVIII los puertorriqueños empezaron a distinguirse con sus propias tradiciones y normas culturales. Durante este siglo, la mayoría de puertorriqueños vivían de sus propios cultivos [sustenance farming]. Puerto Rico permaneció al margen de los proyectos imperiales de España, que se interesaba más en el desarrollo de sus más grandes y ricas colonias, México y Perú. En Puerto Rico, el negocio más rentable era el comercio ilícito de comida, cueros, maderas, y ganado con sus pequeñas islas vecinas. Estas eran propiedad de los rivales económicos de España y necesitaban bastimentos de Puerto Rico porque se dedicaban enteramente a la producción de un producto, la caña de azúcar. La industria azucarera no se convirtió en una fuerza dominante en Puerto Rico hasta el siglo IXX. El azúcar fue bendición para los ricos hacendados, y condena para los aquellos que no tenían propiedad.

Cambios legislativos ocurridos en 1812 otorgaron a la isla una mayor independencia, justamente cuando los puertorriqueños comenzaban a adquirir un sentido de identidad y una vida cultural propios. Después de 1815 la isla recibió refugiados de las guerras napoleónicas, así como otros inmigrantes europeos. La economía de la isla estaba creciendo, debido en parte al desplazamiento de la industria azucarera de la nuevamente independiente República de Haití a Cuba y a Puerto Rico. Pero este crecimiento fue costado por los pequeños propietarios cuyas tierras cultivables fueron progresivamente devoradas por expansivas plantaciones de azúcar, y después café.

Puerto Rico como Sociedad Esclava, 1509-1873

Grilletes de esclavo

Grilletes de esclavo

La empresa de café más antigua de Puerto Rico

La empresa de café más antigua de Puerto Rico

La esclavitud fue atroz a lo largo de toda América. Los cultivos agropecuarios comerciales de exportación requerían miles de personas que trabajaran en los campos. Para este tipo de trabajo los españoles compraron africanos esclavizados, primero de los portugueses, pero después de los ingleses.

Los pueblos africanos y sus descendientes mestizos se convirtieron en importantes contribuyentes para el desarrollo de la heterogénea sociedad puertorriqueña. Hacia el 1800 la población de Puerto Rico se componía de un 15 por ciento de esclavos, un 40 por ciento de gente libre de color y un 45 por ciento de blancos. La esclavitud se abolió en 1873, y la presencia africana permanece en el lenguaje, la música, la cocina, el arte, las prácticas religiosas y la vida cotidiana de Puerto Rico. La cultura contemporánea de Puerto Rico nació de la compleja interacción y mezcla entre las tradiciones rurales y urbanas de los europeos, africanos y taínos.

Puerto Rico y Estados Unidos

Desde el siglo XVI hasta hoy, Puerto Rico ha sido una de las islas del Caribe con mayor presencia militar. La bahía de San Juan, con sus varios fuertes y ciudad amurallada, tuvo una importancia estratégica para asegurar los intereses militares y comerciales españoles dentro del Caribe. Después de las primeras décadas de siglo IXX, España había perdido la mayoría de sus colonias americanas, salvo Puerto Rico y Cuba en el Caribe. La nueva fuerza política en Latinoamérica era Estados Unidos. Crecientemente asertivo, Estados Unidos tenía un viejo vínculo económico con las islas del Caribe, desde los inicios de la esclavitud en Norteamérica.

Para la década de 1890 activistas políticos, escritores y otros intelectuales puertorriqueños iniciaron el proceso de organización de partidos políticos. Mientras que algunos favorecían la ruptura con España, otros preferían la autonomía política sin dejar de ser parte de España. Había también quienes no deseaban cambio alguno en la relación existente con la corona. En 1897 se enviaron cuatro diputados ante las Cortes de España, el cuerpo legislativo del imperio situado en Cádiz, que firmaron una Carta de Autonomía mediante la cual se le otorgó a Puerto Rico una mayor independencia de gobierno, decretándose asimismo el voto universal masculino.

Pocos meses después, el 15 de febrero de 1898, con motivo del hundimiento accidental del buque de guerra norteamericano “Maine” en el puerto cubano de la Habana, Estados Unidos le declaró la guerra a España. La victoria de esta corta guerra señaló la emergencia de Estados Unidos como nación imperial. Como consecuencia de la Guerra Hispano-americana, España le cedió sus restantes colonias americanas y del Pacífico, incluyendo a Puerto Rico, a Estados Unidos. A diferencia de Cuba o Filipinas, Puerto Rico nunca se independizó. En 1952, Puerto Rico se convirtió en Estado Libre Asociado de Estados Unidos.

¿Porto Rico o Puerto Rico?

Cultivo de tabaco en Porto Rico

Cultivo de tabaco en Porto Rico

5to. Regimiento de Caballería de EE.UU.

5to. Regimiento de Caballería de EE.UU.

El cambio de autoridad de España a Estados Unidos trajo consigo muchas transformaciones legales. "Porto Rico" es el nombre arcaico con el que se hace referencia a la isla, incorrectamente, en el Tratado de París, el cual persistió en parte porque era más fácil de pronunciar para los hablantes de inglés. En 1898 éste se convirtió en el nombre oficial de la isla. Hubo que esperar más de 30 años de peticiones para que en 1932 los puertorriqueños persuadieran al Congreso de Estados Unidos para que se restableciera el nombre correcto de su tierra a Puerto Rico.

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